Dans l'esprit de tous, un atlas, c'est un gros pavé rébarbatif qui compile des cartes austères. Heureusement, les éditeurs jeunesse revisitent le genre avec des ouvrages instructifs - mais non érudits - qui donnent envie de parcourir le monde en rêvant.

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Très atypique, L'Atlas vagabond chez Milan devrait faire partie des cadeaux de Noël préféré de cette fin d'année. Pour chaque continent, l'auteur a sélectionné des lieux emblématiques, mis en images d'une manière magnifique par l'illustratrice Lucy Letherland qui a fait un impressionnant travail de documentation. Véritables tableaux - 31 au total - très vivants, les doubles pages en mettent plein la vue avec le choix d'un grand format. Elles invitent le lecteur à plonger complètement dans chacune des scènes pour apprécier la diversité du monde. Parmi les plus réussies, on peut citer "Va à la rencontre de millions de papillons monarques" (Mexique), "A Hong-Kong, embrase le monde à la fête des lanternes", "Découvre un chef-d'oeuvre dans le métro moscovite" (Russie). Quelques phrases explicitent des éléments de l'illustration. L'enfant picore les informations dans la profusion des détails, observe, se cultive grâce à la mémoire visuelle. L'Atlas vagabond est une merveille à offrir sans retenue.

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Le grand livre de la France revisite, quant à lui, le genre de l'atlas en s'inspirant de la tradition des cartes illustrées scolaires à la Deyrolle ou à la Rossignol. Il s'adresse aux enfants à partir de 8-9 ans. Découpe de l'hexagone français dans la couverture aux coins arrondis, dorure sur tranche des feuilles, l'éditeur a élaboré un bel objet. Douze cartes illustrées thématiques (paysage et reliefs, économie, sites historiques, musées, gastronomie...) permettent à l'enfant de visualiser les informations essentielles liées à son pays grâce à l'apprentissage par l'image. Des imagettes représentant les thèmes, sites ou gourmandises retenues parsèment chacune des doubles pages. Quelques textes succincts allant à l'essentiel encadrent les cartes. Les illustrations "vintage" de Nathalie Ragondet font résonnance avec le patrimoine historique du Père Castor et avec celle des vieux manuels de géographie du début du XXème siècle.

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 Thématique, l'Atlas de la France gourmande s'adresse aussi bien aux enfants qu'aux adultes et propose la recension région par région de toutes les spécialités locales, produits de l'élevage ou recettes sucrées et salées typiques. Dix produits phares représentent chaque région. Ils sont situés sur la carte par les dessins alléchants d'Hervé Pinel. Puis, une page complète rend hommage à une spécialité (l'oie pour l'Aquitaine, le boeuf pour le Limousin par exemple) et une recette moderne ou traditionnelle d'un chef termine le tableau. Ce documentaire très visuel met à l'honneur toute la richesse légendaire de la gastronomie française.

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Fin 2012 était paru un ouvrage remarquable intitulé Cartes : voyage parmi mille curiosités et merveilles du monde. Les auteurs polonais Aleksandra Mizielinska et Daniel Mizielinski revisitaient l'histoire des cartes géographiques en proposant une version artistique sur papier sépia influencée par les cartes anciennes des premières explorations. Chaque pays est ainsi représenté par des symboles et images donnant vie aux coutumes, sites et monuments, spécialités. Un tour du monde dans sa chambre à faire à chaque besoin irrépressible de dépaysement.

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Dans un genre complètement différent, utopique et politique, Daniel Picouly et Nathalie Novi questionnent les enfants sur le monde qu'ils aimeraient construire. Et si on redessinait le monde, comment le construirions-nous ? Assurément plus juste, respectueux et équitable. En contrepoint des poésies de l'auteur qui invite l'enfant à écouter, lire, toucher, sentir, arpenter le monde, l'illustratrice pose ses gouaches colorées sur de vieux planisphères. C'est tout simplement somptueux.

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L'atlas vagabond : un monde d'aventures (Atlas of adventures), Rachel Williams, illustré par Lucy Letherland, traduit par Stéphanie Scudiero, Milan, 2014. Le grand livre de la France, Estelle Vidard, illustré par Nathalie Ragondet, Flammarion - Père Castor, 2014. Atlas de la France gourmande, Clara Manelle, illustré par Hervé Pinel, Albin Michel / Bottin gourmand, 2012. Cartes : voyage parmi mille curiosités et merveilles du monde, Aleksandra Mizielinska et Daniel Mizielinski, Rue du monde, 2012. Et si on redessinait le monde, Daniel Picouly, illustré par Nathalie Novi, Rue du monde, coll. Vaste monde, 2013.

(ill. de couv. cop. Milan / Père Castor Flammarion / Albin Michel / Rue du monde)